Comment la reproduction en laboratoire pourrait restaurer les récifs sauvages

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Les récifs coralliens abritent un quart de toutes les espèces marines, mais le changement climatique, la surpêche et la pollution pourraient conduire ces écosystèmes à l’extinction d’ici quelques décennies.

Les biologistes marins se sont précipités pour restaurer les récifs dégradés en collectant des coraux dans la nature et en les brisant en fragments. Cela les encourage à croître rapidement et produit rapidement des centaines de coraux plus petits qui peuvent être élevés dans des pépinières et finalement transplantés sur le récif.

Mais si chaque fragment est une copie identique avec un parent commun, toute colonie résultante est susceptible d’être génétiquement identique au reste de la population. C’est important – avoir une gamme diversifiée de caractères génétiquement conférés peut aider à protéger les récifs contre les maladies et un environnement en évolution rapide.

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Et si les scientifiques pouvaient utiliser la reproduction sexuée dans les projets de restauration des coraux? Dans la nature, les espèces de coraux pierreux qui composent la majeure partie des récifs tropicaux du monde jettent leur sperme et leurs œufs dans la colonne d’eau pour se reproduire. Les coraux synchronisent souvent ces événements de frai de masse avec les pleines lunes, lorsque les marées sont exceptionnellement élevées. Cela garantit que de puissants courants d’eau dispersent les œufs au loin, de sorte qu’ils soient fécondés par le sperme de colonies éloignées.

Une lumière brille sur un corail tropical la nuit, illuminant les spermatozoïdes et les ovules dans l'eau.