L’exploration spatiale coûte cher, mais elle en vaut le prix

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Je suis l’un des rares ingénieurs afro-américains de l’aérospatiale à avoir aidé à concevoir les vaisseaux spatiaux Apollo qui ont emmené des hommes sur la Lune. Mon arrière-grand-père était un esclave à Claiborne, en Alabama, qui utilisait des outils primitifs pour travailler la terre. Mon père est né en Alabama avant que les frères Wright n’effectuent le premier vol de l’humanité. Il a vécu pour voir des hommes marcher sur la Lune, deux laboratoires de biologie robotique atterrir sur Mars et une flotte de quatre sondes spatiales en route vers les étoiles. Mais de nombreux Noirs, comme le regretté révérend Ralph Abernathy, estimaient que l’argent utilisé pour que ces choses incroyables se produisent aurait été mieux dépensé pour aider les descendants les plus pauvres des esclaves américains.

En juillet 1969, quand Apollo 11 a décollé de la côte est de la Floride, j’étais dans la zone d’observation VIP, à 4,5 kilomètres de la rampe de lancement. C’était bouleversant. J’ai crié: «Attendez-moi!». D’autres personnes qui regardaient à proximité, dont l’empereur éthiopien Haile Selassie, ont répondu de la même manière. Même Abernathy, à plusieurs kilomètres de là, était submergé par un sentiment de crainte, oubliant momentanément sa protestation au nom des affamés.

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Au début des années 1950, j’ai été mordu par le bug spatial lorsque j’étais adolescent, en lisant les articles de Wernher von Braun Collier’s magazine sur l’envoi d’une flotte de vaisseaux spatiaux habités sur Mars. À ce moment-là, à l’époque pré-Spoutnik, je savais ce que je voulais faire pour le reste de ma vie.

Mes professeurs et mes amis ont ri. « Aucune de ces conneries ne se produira – personne ne mettra rien dans l’espace au cours de votre vie », ont-ils dit, « encore moins un homme. » Mais pendant que j’étais au collège, l’Union soviétique a lancé Spoutnik, catalysant la course à l’espace de la guerre froide . Pourtant, j’ai souvent entendu, y compris de la part des amis de ma femme, que le coût élevé de l’exploration spatiale habitée était immoral alors que tant de personnes dans notre propre pays manquaient de bases. Tout ce que je savais, c’est que, comme le commentaire de George C Scott sur le carnage de la guerre dans le film Patton (1970), «Dieu m’aide, je l’aime tellement.»

Je ne peux pas expliquer pourquoi Elon Musk veut envoyer des gens dans l’espace. Il est clair, cependant, qu’il veut faire des choses avec moins de personnes et pour beaucoup moins d’argent qu’il n’en a fallu pour lancer les vaisseaux spatiaux Apollo et les fusées géantes Saturn V.

Peut-être que Musk avait son ‘Collier’s moment d’écouter les avertissements de Stephen Hawking concernant le destin de l’humanité si nous n’éloignons pas certains d’entre nous de cette planète. Peut-être qu’il craint qu’il y ait quelque chose dans le paradoxe de Fermi souvent mentionné dans la communauté SETI: «  Alors, où est tout le monde?  » (Peut-être que Musk pense que nous sommes au bord de l’anéantissement nucléaire maintenant qu’un nombre croissant de fous ont la main sur des stocks d’armes nucléaires.) Ou peut-être qu’il a lu La pathologie du pouvoir (1987) de Norman Cousins ​​et a vraiment eu peur de se dépêcher pour sauver la race humaine. Je ne sais pas. Mais je sais que les programmes romantiques tels qu’Apollo inspirent les gens, et qu’ils amènent les enfants dans la science et la technologie, et les y amènent pour la vie.

FIl y a 45 ans, j’ai transporté deux avions de lycéens du centre-ville de la région de Minneapolis-St Paul au Kennedy Space Center en Floride, le même endroit où j’avais représenté le premier vol de Neil Armstrong vers la Lune. Nous étions là pour voir décoller Apollo 17, la dernière mission Apollo. Là, les enfants ont pu rencontrer des scientifiques et des ingénieurs issus de minorités, dont le Dr George Carruthers, un physicien du Laboratoire de recherche navale qui a conçu et construit l’observatoire astronomique placé sur la Lune par la mission Apollo 16. Carruthers est un Afro-américain. La plupart de ces enfants n’avaient jamais entendu parler des carrières STEM (science, technologie, ingénierie et médecine), mais beaucoup ont été inspirés par cette visite pour entrer dans diverses disciplines scientifiques. Depuis lors, mes associés et moi-même avons entrepris de faire plus de «dixièmes talentueux», comme W E B Du Bois les appelait dans son essai de 1903.

Nous savons que certains estiment que nos efforts et nos initiatives de microfinance tels que le fonds Acumen de Jacqueline Novogratz ne sont pas capables de réduire la pauvreté massive; surtout à un moment où nous semblons marcher vers une oligarchie mondiale. Nous savons également qu’en 1948, Du Bois a répudié sa philosophie du talentueux dixième, craignant qu’au lieu d’être aidé, les pauvres soient abandonnés par une classe très instruite de types Gordon Gekko noirs et égocentriques pires que le personnage de Michael Douglas dans le film. Wall Street (1987).

Musk pourrait, comme Andrew Russell et Lee Vinsel l’ont fait valoir, jeter sa voiture de sport de luxe et acheter des centaines de milliers de repas pour les pauvres. Mais alors qu’est-ce que pour le déjeuner le lendemain? Je fais partie de l’école de pensée «Apprenez à un homme à pêcher». L’ère Apollo a vu une vague de jeunes intéressés par la science et la technologie. Cela peut sembler ringard, mais l’aspect romantique de la mission a inspiré toute une génération. Après la fin, cette cohorte hautement qualifiée a inventé de nouvelles choses, créé de nouveaux emplois, fondé des familles et développé une classe moyenne mobile vers le haut. C’est l’âge d’or de la recherche interdisciplinaire de grande envergure que l’administration de John F. Kennedy a commencé et que le monde ne reverra probablement pas.

C’est pourquoi mes collègues et moi avons lancé des camps scientifiques et des studios scientifiques aux États-Unis. C’est pourquoi nous sommes nombreux à encadrer les jeunes. Récemment, une fille de huitième année m’a demandé: «  Puisque Mars n’a plus de champ magnétique, les colons deviendront-ils fous comme les rats blancs protégés de la Terre dans les expériences russes … et m’aiderez-vous à reproduire cette expérience?  » Je l’ai aidée, et elle a obtenu le même résultat – les rats ont essayé de s’entre-tuer.

J’ai aidé des enfants d’une académie des arts à se rendre à Paris pour participer à un concours international de conception technique avec un concept pour améliorer l’enseignement des STEM et des arts dans les écoles pauvres du monde entier. J’ai aidé des jeunes de zones rurales pauvres à se lancer dans la recherche en physique nucléaire au Fermilab près de Chicago, la conception de drones de surveillance des cultures et de nombreux autres domaines. Le monde est plein d’enfants curieux, et au moins 5% d’entre eux vont relever les défis futurs pour améliorer la vie du reste de l’humanité.

Enfin, il est important de répondre à la recommandation que Vinsel et Russell ont faite de se détourner de l’espace en faveur de se concentrer plutôt sur l’aide aux pauvres. Dans les années 1970, un chercheur que je connaissais dans une grande société mondiale Fortune 500 est parti en vacances et a été ému par les mauvaises conditions de logement qu’il a vues dans les communautés rurales d’Amérique du Sud et d’Afrique du Sud. Dans chaque endroit, il a trouvé des huttes Quonset métalliques données par des ONG bien intentionnées. Dans ces climats, les bâtiments étaient des fours: personne ne les utilisait. Il a cependant remarqué que le sol argileux local serait idéal pour fabriquer des structures plus fraîches, si seulement des blocs de construction pouvaient être créés de manière peu technique et peu coûteuse. Son concept ressemblait à une imprimante 3D. Il a décidé de travailler là-dessus en rentrant chez lui.

Son entreprise a généreusement permis aux employés de faire leurs propres recherches en utilisant les installations de l’entreprise. Ils lui ont donné l’étage entier de l’un de leurs bâtiments pour travailler sur son «projet de logement à bas prix du tiers monde». Il a inventé et breveté une petite machine qui prenait de l’argile rouge de l’Alabama et une résine et crachait des oreillers en céramique miniatures remplis d’air. Celles-ci pourraient ensuite être versées dans des moules et séchées dans un simple four, avant de construire un bungalow complet avec une isolation parfaite. Mais son entreprise n’a pas aimé sa candidature. Ils ne voyaient aucun moyen de gagner de l’argent en construisant des logements pour les pauvres. Cependant, ils ont trouvé un moyen de gagner beaucoup d’argent en vendant cette machine à l’industrie du verre. J’ai eu un presse-papier cylindrique fait d’oreillers en céramique.

Des années plus tard, alors que je travaillais à la mise en place d’une opération de fabrication électronique en Inde, j’ai pris conscience de la mauvaise situation du logement dans les régions rurales et humides du sud du sous-continent. J’ai pensé à mon presse-papier. J’ai contacté la société qui détenait le brevet et j’ai obtenu la permission de voir si l’Inde serait intéressée par la demande de logement. J’ai fait une présentation au consulat indien à New York, leur ai donné mon presse-papiers et toutes les coordonnées techniques et commerciales pour suivre le démarrage d’un programme de logement à bas prix et de haute qualité en Inde. Rien ne s’est passé. C’était peut-être trop ennuyeux. Peut-être que cela s’est perdu dans la bureaucratie.

Bien sûr, il y a encore de grandes parties de l’Inde avec des logements médiocres. Mais l’Inde détient maintenant la distinction d’être le seul pays sur Terre à avoir lancé avec succès, dès leur premier essai, une mission robotique vers Mars. Notamment, la mission indienne Mars Orbiter, en partie à cause d’une technique de trajectoire très intelligente, n’a coûté que 74 millions de dollars, une fraction des 671 millions de dollars que le dernier satellite américain Mars a coûté. ISRO (la version indienne de la NASA) est une organisation dynamique et tournée vers l’avenir qui accomplit des choses remarquables. Ils apportent des contributions importantes non seulement dans l’espace, mais aussi pour soutenir d’importantes recherches scientifiques et technologiques, et pour amener une nouvelle génération de jeunes à des types de travail plus enrichissants et plus riches.

Ma raison d’écrire est que, bien que je respecte la position de Russell et Vinsel et leurs bons arguments contre le programme de Musk sur Mars, je suis aussi fondamentalement en désaccord. Oui, l’espace coûte beaucoup d’argent. Mais cela conduit à de grandes nouvelles technologies avec un large potentiel. C’est une inspiration pour ces 5% talentueux qui finiront par aider l’humanité à grandir et à marcher parmi les étoiles. C’est aussi beaucoup moins cher que la guerre.

Il s’agit d’une réponse à l’essai « Whitey on Mars » de Lee Vinsel et Andrew Russell, publié sur Aeon le 1er février 2017. Compteur Aeon - ne pas retirerCet article a été initialement publié par Earle Kyle chez Aeon et a été republié sous Creative Commons.

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