Les microbes nettoient tous vos déchets électroniques – voici comment

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Si vous empiliez tous les déchets électroniques produits chaque année dans le monde, cela pèserait autant que tous les avions commerciaux jamais produits, soit 5 000 tours Eiffel. Il s’agit d’un «tsunami» croissant selon l’ONU, et il est alimenté par tous les téléphones, tablettes et autres appareils électroniques qui sont jetés chaque jour.

Sur les 44,7 millions de tonnes métriques de déchets électroniques (souvent abrégés en «déchets électroniques») produits dans le monde en 2017, 90% ont été mis en décharge, incinérés ou commercialisés illégalement. L’Europe et les États-Unis en ont représenté près de la moitié – l’UE devrait produire 12 millions de tonnes rien qu’en 2020. Si rien n’est fait pour lutter contre le problème, le monde devrait produire plus de 120 millions de tonnes par an d’ici 2050.

Les pays riches d’Europe et d’Amérique du Nord exportent une grande partie de leurs déchets électroniques vers les pays en développement d’Afrique et d’Asie. Une grande partie de cela finit par s’accumuler dans les décharges, où les métaux toxiques se lessivent et pénètrent dans les eaux souterraines et les chaînes alimentaires, menaçant la santé humaine et l’environnement.

[Read: Chemical recycling could be the solution to plastic pollution]

Aussi intimidant que ce problème puisse paraître, nous travaillons sur une solution. En utilisant un processus appelé biolixiviation, nous extrayons et recyclons ces métaux à partir de déchets électroniques en utilisant des bactéries non toxiques.

Trésor des déchets

Cela pourrait vous surprendre d’apprendre que ces métaux toxiques sont en fait très précieux. C’est une ironie amère que les montagnes de déchets électroniques collectées dans les endroits les plus pauvres du monde contiennent en fait une fortune. Des métaux précieux se trouvent dans votre téléphone et votre ordinateur, et chaque année, 21 milliards de dollars d’or et d’argent sont utilisés pour fabriquer de nouveaux appareils électroniques. On pense que les déchets électroniques contiennent 7% de l’or mondial et pourraient être utilisés pour fabriquer de nouveaux produits s’ils pouvaient être recyclés en toute sécurité.

Avec une valeur estimée à 62,5 milliards de dollars par an, les avantages économiques du recyclage des déchets électroniques sont évidents. Et cela aiderait à combler le déficit de nouvelles ressources naturelles nécessaires à la fabrication de nouveaux produits. Certains des éléments d’une carte de circuit imprimé – essentiellement le cerveau d’un ordinateur – sont des matières premières dont l’approvisionnement est menacé.

Une rangée de circuits imprimés.