La main paralysée de l’homme peut à nouveau sentir – grâce à un implant cérébral

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Les scientifiques ont réussi à inverser la paralysie, en utilisant un implant cérébral pour restaurer le mouvement de la main et le sens du toucher d’un homme.

Cette découverte est intervenue après des années de tests sur Ian Burkhart, qui s’est sectionné la moelle épinière lors d’un accident de plongée en 2010, le laissant paralysé des mains et des jambes.

En 2014, des chercheurs de Battelle, un organisme de recherche à but non lucratif de l’Ohio, ont tenté de restaurer le mouvement de sa main en lui implantant chirurgicalement une interface cerveau-ordinateur (ICO) à l’intérieur du crâne.

Le BCI recueille les signaux électriques utilisés pour déplacer le corps et les envoie par un câble de sa tête à un PC. Un programme décode ensuite la signification de ces signaux et transmet les données à des électrodes enroulées autour de son avant-bras.

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Cela a permis à Burkhart de jouer une version modifiée de Guitar Hero, en appuyant sur des boutons situés sur le manche de la guitare. Mais il ne pouvait toujours pas contrôler la fermeté de sa prise, ni savoir s’il tenait un objet sans le regarder.

Les scientifiques ont cherché à changer cela en redonnant à Burkhart le sens du toucher.

L’implant cérébral sépare le toucher du mouvement

Les chercheurs ont divisé les signaux provenant du BCI en deux : ceux utilisés pour le mouvement, qui ont été envoyés à son avant-bras, et ceux utilisés pour le toucher, qui sont allés à un brassard sur son biceps.

Les signaux ont ensuite été convertis en vibrations, qui indiquent à Burkhart quand il touche un objet et avec quelle force il le saisit. L’effet est comparable à la rétroaction des vibrations utilisée dans les contrôleurs de jeux vidéo.

Ainsi, Buckhart peut désormais sentir les objets qu’il touche, ce qui améliore considérablement sa capacité à contrôler sa main.

« Il a été étonnant de voir les possibilités d’informations sensorielles provenant d’un dispositif qui a été créé à l’origine pour me permettre de contrôler ma main uniquement dans un sens », a déclaré M. Burkhart.

Des travaux supplémentaires sont nécessaires pour rendre le système suffisamment petit et robuste pour une utilisation quotidienne. Mais l’essai a déjà prouvé que la paralysie n’est pas forcément permanente.

Publié le 27 avril 2020 – 15:06 UTC