La comète Neowise passe la Terre le 22 juillet – et vous pouvez la voir de vos propres yeux nus

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Neowise est la première comète brillante à être visible à l’œil nu de l’hémisphère nord depuis le milieu des années 1990. Une autre chose qui rend cette comète intéressante est qu’elle a une période orbitale relativement longue, ce qui signifie qu’elle n’a été découverte qu’il y a quelques mois.

La comète de Halley, par exemple, met environ 75 ans pour revenir à la même position près de la Terre, ce qui signifie que tout le monde a la possibilité de la voir potentiellement deux fois au cours de sa vie. Neowise a une orbite de près de 6 800 ans, ce qui signifie que la dernière génération de personnes à l’avoir vu aurait vécu au cours du cinquième millénaire avant JC. C’était une époque bien avant l’écriture, alors que la population humaine mondiale était d’environ 40 millions de personnes.

La cause de ce temps de retour très long est la forme elliptique de l’orbite de Neowise autour du Soleil. Au début du 17e siècle, l’astronome Johannes Kepler a dérivé ses lois du mouvement planétaire, qui s’appliquent à tout objet en orbite dans l’espace, y compris les comètes. Ces lois stipulent que les objets sur des orbites hautement elliptiques se déplaceront rapidement près du barycentre – le centre de masse de deux ou plusieurs corps en orbite l’un autour de l’autre – du chemin et beaucoup plus lentement plus loin.

La comète Neowise ne sera donc vue que pendant quelques semaines près de la Terre alors qu’elle est proche du périhélie (son approche la plus proche du Soleil). Il passera ensuite des milliers d’années à se déplacer lentement près de l’autre extrémité de son orbite. Son aphélie (point le plus éloigné) est estimé à 630 unités astronomiques (UA), une UA étant la distance entre la Terre et le Soleil.

Pour mettre cela en perspective, le vaisseau spatial Voyager 1 est l’objet artisanal le plus éloigné de la Terre et il est actuellement à seulement 150 UA. La planète naine Pluton a également une orbite elliptique, qui varie de seulement 30 UA au périhélie à 49 AU à l’aphélie.

Les comètes ont souvent deux queues, et la comète Neowise ne fait pas exception. L’un est fait d’un matériau électriquement neutre comme de la glace d’eau et des particules de poussière formant la forme floue blanche distincte autour de la comète et de sa queue. Alors que le soleil chauffe la comète, ces minuscules particules sont libérées et créent une queue brillante derrière elle.

La deuxième queue est faite d’un plasma – un nuage de gaz électriquement chargé. Cela brille par la fluorescence, le même processus qui provoque les aurores sur Terre, et est utilisé dans l’éclairage au néon. Les couleurs peuvent être vertes ou bleues selon le type de gaz chargé s’échappant de la comète. À mesure que le plasma s’éloigne de la comète, il est guidé par le champ magnétique du Soleil et le vent solaire. Cela provoque une séparation entre les deux queues – l’une étant entraînée par la direction de la comète, et l’autre par le champ magnétique du Soleil.

Comment repérer Neowise

Même si Neowise est très éloigné de la Terre, son approche la plus proche le 22 juillet étant presque aussi éloignée que Mars, il est toujours visible dans le ciel nocturne à l’œil nu – planant près de l’horizon nord.

On estime que la comète est actuellement de magnitude 1,4 – une mesure de la luminosité utilisée par les astronomes, avec de plus petits nombres indiquant des objets plus brillants. Vénus, qui est l’objet planétaire le plus brillant du ciel, est d’environ -4. La comète Hale-Bopp a atteint une magnitude maximale de 0 en 1997 en raison de sa taille exceptionnellement grande, tandis que la comète McNaught était visible de l’hémisphère sud avec une magnitude maximale de -5,5.

Neowise pourrait devenir plus lumineux au cours de la semaine prochaine, mais le niveau de luminosité qu’il atteindra dépendra principalement de la quantité de matériau qui éclatera de sa surface plutôt que de la distance de la Terre. Ce matériau est constitué de particules de glace d’eau hautement réfléchissantes provenant du noyau de la comète qui éclatent vers l’extérieur et brillent lorsqu’elles attrapent la lumière du soleil.

Histoire riche

L’histoire des observations cométaires est vaste, apportant des contributions vitales au développement de l’astronomie moderne, et a eu un impact considérable sur l’histoire humaine. La comète de Halley, par exemple, était célèbre sur la tapisserie de Bayeux car elle est apparue dans les mois qui ont précédé la conquête normande de l’Angleterre en 1066 (magnitude estimée à environ 1).