La colonisation de notre système solaire rendra notre espèce très difficile à éliminer

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L’avenir humain dans le cosmos pourrait être pratiquement illimité si nous ne nous détruisons pas d’abord. Il en va de même pour les extraterrestres intelligents ailleurs dans l’Univers, en supposant qu’ils existent: la distance qu’ils parcourent dépend fortement de la durée de leur survie en tant qu’espèce. Cette variable de survie, que l’astronome américain Frank Drake a incorporée dans sa célèbre équation sur la probabilité de civilisations technologiques au-delà de la Terre, est inconnue à l’heure actuelle parce que nous sommes la seule civilisation de ce type encore identifiée. Soyons optimistes et supposons que les humains sont persistants, travaillant leur chemin à travers les problèmes manifestes de maîtrise de leurs outils – ou du moins les maîtrisant assez longtemps pour planter des colonies hors du monde, de sorte que notre destruction en un seul endroit ne signifie pas la mort de les espèces.

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Il y a beaucoup de biens immobiliers à considérer à travers les voies étoilées de la Voie lactée. Prenez une sphère de 100 années-lumière de rayon, avec la Terre en son centre: en son sein, il y a environ 14 000 étoiles. Au-delà de cela, nous ne connaissons pas la fréquence des planètes habitables dans toute notre galaxie domestique de 200 milliards d’étoiles, mais les indications actuelles sont qu’elles sont abondantes, certaines estimations atteignant des dizaines de milliards. Si nous pouvons commencer à planter même quelques colonies ailleurs dans notre système solaire, et éventuellement sur des planètes autour d’autres soleils, notre espèce devient férocement difficile à éliminer. Tuez une branche et les autres persistent: apprendre (nous l’espérons) de la triste expérience de leurs ancêtres; essayer de nouvelles expériences sociales; pousser les technologies à des niveaux de sophistication toujours plus élevés; découvrir la vie ailleurs; et continuer à explorer.

Notre expansion dans la galaxie commencera lentement, car les étoiles sont immensément éloignées. Dispersez 200 milliards de grains de sel – chacun représentant une seule étoile – dans une approximation de la Voie lactée et, dans notre quartier, chaque grain de sel serait à sept milles de son homologue le plus proche. Pour atteindre Alpha Centauri, le système à trois étoiles le plus proche du nôtre, avec un équipage humain, nous devons parcourir au moins 10% de la vitesse de la lumière (environ 30000 kilomètres par seconde), ce qui représente une traversée de quatre décennies. Avec l’aide d’une forme d’animation suspendue, le voyage pourrait être rendu plus facile.

10% de la vitesse d’éclairage est un objectif attractif. Il est assez rapide pour atteindre les étoiles les plus proches en une seule vie humaine, mais pas si vite que les collisions avec le gaz interstellaire et la poussière ne peuvent pas être protégées. Nous devrons mettre au point ces technologies et apprendre à protéger nos équipages des rayons cosmiques galactiques. La décélération à destination est un énorme problème, mais des possibilités existent. Le plus plausible d’entre eux est peut-être l’utilisation d’un champ magnétique généré par une boucle supraconductrice, appelée «  magsail  », qui peut s’ouvrir dans les dernières phases de la mission pour freiner pendant des années contre le flux de particules chargées émis par les étoiles cibles. .

Quant à savoir comment atteindre 10% de la vitesse de la lumière en premier lieu, de nombreuses idées sont émises. Si nous devions faire un choix dès maintenant, la technologie la plus susceptible de réussir est probablement une vaste voile. Ce serait une «voile lumineuse», entraînée par une puissante station laser ou micro-ondes à proximité immédiate du Soleil; il chevaucherait les photons du faisceau, acquérant ainsi leur élan. Il existe des stratégies pour resserrer ou «collimater» le faisceau à travers une énorme lentille dans le système solaire extérieur, ou à travers une série de lentilles plus petites qui peuvent maintenir le faisceau sur le vaisseau spatial partant assez longtemps pour qu’il atteigne son pourcentage substantiel de vitesse lumineuse. Il existe d’autres stratégies de propulsion interstellaire possibles, de l’antimatière à la fusion en passant par les statoréacteurs interstellaires. Pour aider l’équipage à survivre au voyage, nous pouvons explorer la nanotechnologie, l’intelligence artificielle et la conscience téléchargée.

Que cela prenne un, cinq ou 20 siècles pour y arriver, un avant-poste autour d’une autre étoile pourrait éventuellement devenir sa propre culture de star-faring. Maintenant, le délai s’élargit. Donnez à chaque colonie 1000 ans pour atteindre le point où elle peut commencer à construire ses propres vaisseaux. L’espèce survit non seulement, mais commence à se ramifier à partir des colonies autour des étoiles proches, un saut à la fois, une propagation lente à travers la Voie lactée qui est réalisable dans les lois connues de la physique.

Non Star Trek moteurs ici, même si nous ne pouvons pas supposer que de futures avancées ne se produiront pas. Le fait est que même s’ils ne le font pas, l’expansion dans la galaxie est toujours possible. Si nous sommes prêts à mettre de côté notre effort incessant pour que tout se produise au cours de notre vie, une expansion encore plus lente, et peut-être plus probable, est possible. Notre expérience dans la construction d’habitats humains dans l’espace indique d’énormes «  arcologies  » spatiales futures – des navires autonomes de la taille d’une ville du genre imaginé par le physicien et futuriste américain Gerard O’Neill, avec des milliers de personnes vivant dans des terres artificielles comme des environnements.

Un «worldship» long de plusieurs kilomètres de ce type pourrait voyager beaucoup plus lentement que notre voile légère, peut-être à peine un demi pour cent de la vitesse de la lumière (qui est toujours de 1 500 kilomètres par seconde). Beaucoup de ses habitants, vivant à travers des générations à bord du navire, pourraient bien décider après l’exploration d’un nouveau système que la vie basée sur la planète est moins attrayante qu’un habitat qu’ils peuvent contrôler à tous les niveaux. Nos descendants pourraient un jour explorer les planètes mais choisir de ne pas s’installer sur elles, vivant de ressources spatiales.

Notre galaxie a un diamètre de 100 000 années-lumière. Rencontrerons-nous d’autres civilisations en sautant d’étoile en étoile? Peut-être, et il pourrait y avoir de nombreux mondes que nous devons contourner en conséquence. L’astrophysicien américain Michael Hart a soutenu qu’une lente vague d’expansion pourrait traverser la Voie lactée en quelques millions d’années. D’ici là, nos descendants en expansion se seraient probablement tellement différenciés les uns des autres que nous ne les reconnaîtrions plus. Ils pourraient même ne plus être biologiques. Pourtant, chacun d’eux serait le résultat direct de notre civilisation, ayant entrepris une migration céleste qui peut être, si nous le choisissons, presque illimitée.

En opposition à ce scénario optimiste, la question initiale de survie persiste. Il y a des étoiles semblables au Soleil des milliards d’années plus vieilles que la nôtre. S’il était possible de se répandre dans toute la Voie lactée, une civilisation ne l’aurait-elle pas déjà fait? Le passage difficile à travers l’immaturité technologique pourrait être impraticable. Pourtant, nous n’avons pas d’autre choix que d’essayer, de rester en vie assez longtemps pour sortir du monde en nombre significatif avant que la guerre ou l’accident ne nous fasse entrer. Par-dessus tout, le vol interstellaire est une stratégie de secours humaine.Compteur Aeon - ne pas retirer

Cet article a été initialement publié chez Aeon par Paul Gilster et a été republié sous Creative Commons.

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