De petites erreurs dans les tests de détection des coronavirus peuvent entraîner des problèmes étonnamment importants

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Les nouveaux tests d’anticorps pourraient changer la donne en protégeant le public contre les infections tout en relançant l’économie. L’octroi de « passeports d’immunité » à ceux qui ont été testés positifs pour avoir eu la maladie permettrait à des milliers de personnes de retourner au travail.

Cependant, cette nouvelle idée suscite autant de controverse que d’enthousiasme. Les implications éthiques sont au premier plan dans l’esprit de beaucoup de gens. Les personnes en situation économique difficile peuvent, de manière perverse, être incitées à contracter la maladie pour pouvoir retourner au travail. Pour d’autres, les questions de respect de la vie privée liées au stockage centralisé des données médicales sont une pierre d’achoppement. L’Organisation mondiale de la santé (OMS) a également émis des doutes quant à la mesure dans laquelle les personnes qui se sont remises de la COVID-19 seront protégées contre une infection future.

La précision des tests est peut-être la moins bien comprise des préoccupations. La Food and Drug Administration (FDA) américaine a accordé une autorisation d’utilisation d’urgence à sept fabricants pour la mise sur le marché de tests d’anticorps pour COVID-19. L’un des premiers tests à obtenir une autorisation a été développé par Cellex. Si vous avez des anticorps contre COVID-19, leur test vous le dira correctement dans 93,8 % des cas (c’est la « sensibilité » du test). Si vous n’en avez pas, il vous le dira correctement 95,6 % du temps (c’est la « spécificité » du test). Obtenir le bon résultat plus de 90 % du temps semble assez encourageant.

Mais considérons ce qui se passerait si le test était donné à 10 000 personnes comme dans le schéma ci-dessous. Bien que (les estimations varient considérablement), l’OMS a récemment suggéré que seulement 3 % de la population mondiale pourrait avoir eu le COVID-19 et s’en être remise. Cela signifie que 9 700 des 10 000 personnes testées n’auront pas eu la maladie et que seulement 300 l’auront eue. Sur les 300 patients guéris, 93,8% – soit 281 – seront correctement informés qu’ils ont des anticorps contre la maladie. Sur la grande majorité (9 700) des personnes qui n’ont pas eu la maladie, 4,4 % – soit 427 – se verront dire à tort qu’elles ont eu la maladie et qu’elles en sont guéries.