Comment COVID-19 affecte les entreprises de cannabis en Colombie

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Alors que les entreprises du secteur du cannabis en Amérique du Nord tentent de faire face à la récession imminente, les plus grands opérateurs du secteur du cannabis en Colombie font part de leurs commentaires de tranquillité au milieu des turbulences du marché mondial.

Benzinga s’est entretenu avec les dirigeants des « Big 4 » colombiens du cannabis – Khiron (TSXV : KHRN) (OTC : KHRNF), Avicanna (TSX : AVCN) (OTC : AVCNF), PharmaCielo (TSXV : PCLO) (OTCQX : PCLOF) et Feuilles intelligentes – afin d’établir une perspective générale sur la manière dont les opérations de cannabis dans le pays sont affectées par l’épidémie de COVID-19.

Les quatre entreprises totalisent plus de 40 millions de pieds carrés de cultures de cannabis en plein air. Elles exploitent un large éventail d’installations d’extraction et de traitement, et disposent d’une solide infrastructure de distribution. Elles exportent vers l’Amérique du Nord, l’Amérique du Sud, l’Australie, le Royaume-Uni et divers pays d’Europe continentale.

Bien que l’activité commerciale et l’intérêt des clients se poursuivent, les entreprises éprouvent des difficultés à s’occuper de la logistique de la chaîne d’approvisionnement, à mener à bien leurs efforts en matière de licences et à trouver de nouveaux capitaux.

Un peu de contexte : La Colombie et COVID-19

La Colombie a enregistré son premier cas de COVID-19 le 6 mars, et a procédé à l’émission d’une ordonnance de maintien à domicile à l’échelle nationale le 24 mars. L’ordonnance est actuellement en vigueur jusqu’au 11 mai.

Dans le cadre des industries agricoles et pharmaceutiques, le cannabis a été considéré très tôt comme un produit essentiel, ce qui a permis de poursuivre les opérations de culture, de transformation et de commercialisation pendant la quarantaine.

Au moment de la publication, le pays compte 6211 cas enregistrés de coronavirus, avec 278 décès et 1411 cas guéris.

Selon des sources officielles, l’économie colombienne devrait se contracter entre 1,5 et 2 % en 2020 en raison de la pandémie. Cela marque un retournement par rapport à la croissance de 3,3 % enregistrée en 2019, et à la croissance prévue avant l’apparition de la pandémie de 3,7 % pour 2020.

Questions relatives à la chaîne d’approvisionnement

David Gordon, directeur général de Pharmacielo, a déclaré que si l’intérêt des clients n’a pas changé, de nouvelles questions se posent du point de vue de la logistique.

La plupart des pays étant sous contrôle, la circulation des produits devient l’un des défis les plus difficiles à relever pour les entreprises colombiennes du secteur du cannabis, dont la plupart se concentrent sur la culture du cannabis pour l’exportation.

« Le marché mondial du transport maritime, les expéditeurs et les destinataires, l’import-export, les fonctionnaires, le contrôle des frontières, tout cela réduit les effectifs également à cause de Corona », a déclaré M. Gordon.

Le président de Clever Leaves, Andrés Fajardo, déclare que, puisque les compagnies aériennes commerciales qui transportent généralement leurs produits sont pour la plupart à l’arrêt, les ventes internationales sont retardées, ce qui a un impact direct sur la trésorerie.

Cela a conduit les entreprises colombiennes à chercher des alternatives pour distribuer leurs produits à l’échelle internationale, certaines options étant le transport maritime et les avions charters privés.

Alvaro Torres, PDG de Khiron, a déclaré que son entreprise se heurtait à de gros problèmes pour faire passer ses produits d’un pays à l’autre.

« Comme le cannabis à usage médical n’est pas légal dans tous les pays et que les routes directes qui existaient auparavant vers des pays spécifiques ne sont plus disponibles, l’itinéraire nécessaire pour arriver à la destination finale devient plus long », a déclaré M. Torres.

Toutefois, comme les produits à base de cannabis relèvent des catégories santé ou pharmaceutique, ils bénéficient d’une certaine priorité dans les expéditions de fret aérien.

Le PDG d’Avicanna, Aras Azadian, a déclaré que pendant que les clients en Colombie et au Chili font des achats, les grosses expéditions sont mises en pause indéfiniment.

Les substances non réglementées comme les semences, le CBG et le CBG peuvent être transportées par le service de messagerie DHL, explique M. Azadian.

Cultures dans l’installation de culture de PharmaCielo. Photo avec l’aimable autorisation de PharmaCielo.

Difficultés à trouver de l’argent

Les sociétés colombiennes de cannabis sont assez récentes, la plus ancienne du groupe « Big 4 » étant Khiron, qui a été fondée en 2014. Pour ces entreprises, il est essentiel de recevoir des capitaux externes afin d’atteindre leurs objectifs annuels.

Les entreprises qui sont en passe de devenir des entreprises à trésorerie et à EBITDA positifs sont confrontées à des problèmes plus importants de collecte de fonds.

« C’est un problème qui touche toutes les compagnies de cannabis de la même manière », déclare Fajardo.

La perte de valeur que les plus importantes sociétés mondiales de cannabis ont subie en 2019, ainsi que le rapport de PharmaCielo (plus de détails à ce sujet plus bas), et maintenant le coronavirus, ont gravement affecté l’intérêt des investisseurs pour l’industrie colombienne du cannabis.

« Ainsi, l’appétit pour les investissements dans des entreprises qui généreront des bénéfices à long terme a indubitablement diminué », déclare M. Fajardo. Pour sa société Clever Leaves, la solution consiste à prendre les bonnes décisions pour que le cash-flow et l’EBITDA deviennent positifs d’ici la fin de 2020, cessant ainsi de dépendre des capitaux extérieurs.

Les entreprises colombiennes ont l’avantage de fonctionner à des coûts bien inférieurs à ceux de leurs homologues nord-américains. Cela leur permet de maintenir des taux d’utilisation des liquidités peu élevés, ce qui devient un avantage concurrentiel par rapport aux producteurs canadiens et américains en temps de crise.

David Gordon, de Pharmacielo, a déclaré que la société dispose de liquidités pour soutenir ses activités et a récemment clôturé une levée de fonds de 8 millions de dollars.

Ralentissement des efforts de réglementation et d’octroi de licences

Clever Leaves, Pharmacielo, Khiron et Avicanna ont déplacé tous les postes de bureau vers le bureau à domicile. Les opérations administratives rencontrent leurs plus grands obstacles en termes de réalisation des étapes réglementaires et d’octroi de licences, déclare Fajardo.

« Les organismes de réglementation de tous les pays, qui sont généralement liés aux services de santé, s’occupent d’autres questions en ce moment, et à juste titre », a-t-il ajouté.

Cela a un effet évident sur les possibilités de croissance des entreprises, puisque la plupart des projections tiennent compte de l’obtention de nouvelles batailles en matière de réglementation et de licences ou de nouvelles certifications BPF ou de qualité.

« Il n’y a peut-être pas d’endroit où déposer de nouvelles demandes, ou bien elles peuvent prendre plus de temps que d’habitude », dit M. Fajardo. L’entreprise a connu des retards dans ce type de procédures dans la plupart des pays où elle opère, notamment en Colombie, au Portugal et en Allemagne, où elle a déposé une demande de licence d’importation de cannabis dans ce dernier pays.

M. Torres a déclaré que certains développements réglementaires nécessaires au lancement des produits au Mexique et au Pérou sont retardés en raison de l’épidémie de coronavirus. Cependant, les plans de la société pour 2020 continuent leur schéma initial.

Khiron est la seule des quatre entreprises à se concentrer spécialement sur les marchés d’Amérique latine, ce qui constitue un avantage lorsqu’il s’agit de traiter des questions de transport de marchandises.

Un travailleur de l’usine de traitement de Clever Leaves. Avec l’aimable autorisation de Clever Leaves.

Culture, fabrication, transformation

En général, les quatre compagnies ont indiqué que les opérations de culture se poursuivent, bien que parfois avec des effectifs réduits.

Clever Leaves est passé de plus de 300 travailleurs dans ses installations en pleine expansion à une centaine. Si cette évolution a eu un impact évident sur la capacité de production, elle permet à l’entreprise de poursuivre ses activités à une échelle plus réduite tout en prenant soin de la santé de ses employés.

PharmaCielo a déclaré que la culture se poursuit avec une légère restructuration afin de permettre des mesures de sécurité plus importantes dans les serres et les laboratoires. L’entreprise a décidé de mettre volontairement un terme à la transformation afin de préserver la santé de ses employés travaillant en intérieur. Alors que la transformation est à l’arrêt, les stocks s’accroissent, qui seront transformés une fois que les opérations pourront reprendre en toute sécurité.

Khiron et Avicanna poursuivent également leur activité de culture avec seulement de légères modifications dans les opérations régulières.

Aras Azadian d’Avicanna a déclaré que leurs opérations de fabrication et de transformation restaient un pied.

Récoltes dans les installations d’Avicanna à Santa Marta. Avec l’aimable autorisation d’Avicanna.

Comprendre le cannabis en Colombie avant COVID-19 : Rapport de Hindenburg sur PharmaCielo

Le 2 mars, la société de recherche financière Hindenburg Research a publié un rapport dénonçant plusieurs irrégularités dans les opérations de PharmaCielo et de son co-fondateur Anthony Wile.

« Ce type de rapports peut avoir un effet négatif sur l’ensemble de l’industrie », explique M. Torres, de Khiron.

Bien que dans cet article nous n’ayons pas pour objectif d’analyser la véracité de ce rapport, il est important de comprendre son influence sur l’industrie colombienne du cannabis dans son ensemble, car il marque un événement important qui a affecté l’industrie locale avant l’apparition du coronavirus.

PharmaCielo a nié les allégations de fraude de Hindenburg par le biais d’une analyse indépendante.

Aras Azadian d’Avicannas a déclaré qu’il pense que le rapport de Hindenburg n’est pas fondé et qu’il s’agit d’une stratégie claire d’un vendeur à découvert pour faire baisser le prix de l’action de PharmaCielo. Il a également perçu un effet du rapport sur l’ensemble de l’industrie colombienne du cannabis.

« Il y a eu un changement de ton de la part des banques, des institutions, des partenaires, des collaborateurs, à l’intérieur et à l’extérieur de la Colombie qui a eu un changement [in attitude]envers les compagnies de cannabis qui opèrent en Colombie à cause de ce rapport », a-t-il déclaré.

M. Fajardo n’a pas commenté le rapport lui-même, mais a ajouté que sa publication a affecté les relations de Clever Leaves avec ses futurs partenaires, puisqu’elle a amené les investisseurs et d’éventuels nouveaux clients à se méfier de tous les opérateurs colombiens.

Image en vedette avec l’aimable autorisation de Khiron.

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